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El populista euro

13 Junio 2018Barry Eichengreen

La mayoría de los italianos quieren dos cosas: nuevo liderazgo político y el euro. La pregunta es si pueden tener ambos.

El punto sobre el nuevo liderazgo no es polémico. Los dos partidos populistas gobernantes del país, la Liga y el Movimiento de Cinco Estrellas (M5S), juntos comandaron el 50% de los votos en las elecciones generales del 4 de marzo y, como resultado, tienen mayorías en ambas cámaras del parlamento. Sus mayorías pueden ser escasas, pero la elección, en la que los principales partidos de centro derecha y centro izquierda obtuvieron apenas el 33%, fue un rotundo repudio al status quo.

El segundo punto es menos conocido, pero aún menos controvertido: las encuestas recientes muestran que el 60-72% de los italianos están a favor del euro. Algunos creen que la moneda única salvaguarda sus ahorros, mientras que otros lo consideran un emblema del estatus de Italia como miembro fundador de la Unión Europea. Pero si los motivos son diferentes, el equilibrio de la opinión pública no.

Inclinándose a esta realidad, los socios de la coalición han abandonado la idea de abandonar el euro, eliminando la posibilidad de su "contrato" y sus respectivos sitios web. Paolo Savona, un duro oponente del euro, ha sido denegado al Ministerio de Finanzas. Pero a Carlo Cottarelli, cuyo nombramiento propuesto a la cabeza de un gobierno tecnocrático habría privado de derechos a la mayoría de los votantes, también se le han negado las riendas del poder. Apropiadamente, dado el resultado de la elección, los italianos ahora también tienen su gobierno populista y su euro.

Mantenerlos será otro asunto. Si sus medidas iniciales no logran generar crecimiento económico, el nuevo gobierno perderá apoyo popular. En su desesperación e ira, sus líderes pueden recurrir a políticas aún más extremas. El apoyo al euro también se debilitará, porque el gobierno y sus patrocinadores culparán a la UE y a su logro más visible, el euro, por frustrar sus planes mejor trazados. De hecho, no es difícil imaginar que si la coalición continúa con sus ambiciosos planes fiscales, instituyendo un impuesto uniforme, como propone la Liga, y un ingreso básico universal (UBI), como defiende M5S, podría hacer explotar el déficit presupuestario. Luego sería sancionado por la Comisión Europea, considerada inelegible para el apoyo financiero del Banco Central Europeo, y la experiencia de fuga de capitales. Italia podría encontrarse rápidamente fuera de la zona del euro y rodeada de controles de capital, independientemente de si el gobierno pretendía este resultado. De hecho, el argumento para un estímulo fiscal medido es sólido, simplemente no es el tipo de estímulo fiscal que la Liga y el M5S tienen en mente. Una economía en la condición de Italia necesita "políticas a dos manos": reformas del lado de la oferta de los mercados laborales y de productos para impulsar la productividad y la competitividad internacional, acompañadas de un estímulo de la demanda para evitar que la incertidumbre de las reformas y el ruido político. Aunque Italia tiene una pesada carga de deuda, también tiene un poco de espacio fiscal, dadas las bajas tasas de interés y un superávit presupuestario primario. Pero si el gobierno usará ese espacio para que el crecimiento vuelva a crecer está en duda. El impuesto fijo de la Liga beneficiaría principalmente a los ricos, que tienen una propensión relativamente baja a gastar, y agravaría las quejas sobre la desigualdad. Y, dadas sus nefastas implicaciones fiscales, el UBI propuesto por M5S provocaría una fuerte reacción de los mercados financieros. Un mejor enfoque sería recortar los impuestos sobre la nómina y la seguridad social, reduciendo así la tercera cuña fiscal más alta en la OCDE. Esto debería atraer a los votantes de M5S, que verían paquetes de pago más grandes. En la medida en que los beneficiarios gasten el pago adicional, los recortes tributarios estimularán la demanda y el crecimiento. Pero estas son también reformas favorables a la oferta, porque reducen el costo de la mano de obra y, al hacer que las personas trabajen, facilitan la transmisión de habilidades que mejoran la productividad. También deberían apelar a la Liga, en la medida en que los dueños de negocios que apoyan al líder del partido Matteo Salvini se beneficiarán de la reducción de costos y la mejora de la competitividad.

¿Permitirá la Comisión Europea que el gobierno italiano exceda su objetivo de déficit obligatorio? A la Comisión le preocupa, como siempre, establecer un precedente peligroso. Pero debería darse cuenta de que frustrar a cada nuevo gobierno podría terminar haciendo que las autoridades italianas sean más intransigentes. Si la alternativa a un déficit presupuestario modestamente mayor, junto con las reformas del lado de la oferta, es un presupuesto sin complicaciones, un conflicto abierto con la UE y una fuga de capitales masiva, entonces la Comisión haría bien en pensarlo dos veces. La opinión dentro de las instituciones de la UE en Bruselas es que, cuando sea sancionado por la Comisión y los mercados financieros, el nuevo gobierno de Italia cambiará de rumbo, abandonando sus ambiciones fiscales para evitar una catástrofe. Pero la opinión en Roma es que el nuevo gobierno tiene a los votantes detrás y que Italia es demasiado grande para fallar, por lo que la Comisión y los demás estados miembros parpadearán. En Estados Unidos, hay un nombre para esta situación. Se llama un juego de pollo: dos autos se lanzan hacia la velocidad máxima; el conductor que se desvía primero es el pollo. Es un juego que no siempre termina bien.

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