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INVESTIGAN FORMACIÓN DEL SISTEMA SOLAR

Sonda Rosetta descubre oxígeno en un cometa

Los científicos creen que el cometa proviene de millones de años

Sonda Rosetta descubre oxígeno en un cometa
INVESTIGACIÓN. Recreación de la aproximación de la sonda Rosetta al cometa en el que se descubrió abundante oxígeno.

La sonda Rosetta detectó una gran cantidad de oxígeno alrededor del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, un hallazgo que pone en jaque los modelos de formación del sistema solar y puede afectar al modo cómo se busca la vida en otros planetas, según publicó ayer la revista Nature.

La sonda europea detectó el gas por primera vez en septiembre de 2014, poco después de ponerse en la órbita del cometa, pero se tardó más de un año en divulgar el descubrimiento ante el celo de los científicos por descartar errores en los instrumentos y ofrecer una interpretación sólida del descubrimiento.

"Este es el hallazgo más sorprendente que hemos hecho hasta ahora en 67P. Cuando vimos las mediciones, al principio todos entramos en una fase de negación, porque definitivamente no esperábamos encontrar esto en un cometa", afirmó en una rueda de prensa Kathrin Altwegg, investigadora de la Universidad de Berna encargada del espectrómetro de masas de Rosetta.

"No es sólo que haya oxígeno, es que hay mucho oxígeno. Es el cuarto gas más común del cometa", después del vapor de agua, el monóxido de carbono y el dióxido de carbono, detalló Altwegg.

El grupo de Berna, que trabajó junto con científicos de la Universidad de Michigan (EE.UU), estudió a 67P durante varios meses y comprobó que la concentración de oxígeno se mantiene constante en el tiempo en el llamado coma del cometa, la cabellera que se forma alrededor de esos cuerpos celestes cuando aumenta su temperatura.

Eso significa que el gas está presente en todo el cuerpo de 67P, y no sólo en su superficie, que va perdiendo material a medida que se acerca al sol.
Por ese motivo, los investigadores creen que el gas debe de haber estado allí desde la formación del cometa, hace unos 4.600 millones de años, antes de que el sistema solar se formara por completo.

"La mayoría de los modelos de formación del sistema solar predicen que hubo un enorme flujo de material desde el exterior hacia el centro del sistema, hacia el joven Sol, y al mismo tiempo una salida de material al exterior. Eso habría provocado que toda la materia se mezclara durante la formación", explicó Altwegg.


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